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Les contrats à terme sur tulipes

Les contrats à terme sur tulipes dans les années 1600

Dans les années 1630, une chose étrange s’est produite dans les Provinces-Unies. Il s’agissait d’un phénomène que nous connaissons aujourd’hui sous le nom de tulipomanie. Les Néerlandais ont créé ce qui est souvent considéré comme la première bulle spéculative de l’histoire. Assez curieusement, elle tournait autour des contrats à terme sur les tulipes. Voyons comment cela s’est produit.

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L’histoire courante de l’introduction des tulipes en Europe implique un diplomate flamand nommé Ogier Ghiselin de Busbecq. Il était l’ambassadeur de l’empereur Ferdinand Ier auprès de Soliman le Magnifique et un herboriste passionné. Suleyman, le sultan ayant régné le plus longtemps dans l’Empire ottoman, possédait une impressionnante collection de fleurs, même en hiver, dont Ogier a parlé dans une lettre datant des années 1550. De nombreuses personnes pensent que le nom tulipe est d’origine turque, étant basé sur le mot turban en raison de la forme du bulbe de la tulipe.

Cet engouement de l’étranger a conduit à la plantation de tulipes à l’Hortus Botanicus de l’Université de Leyde. Il s’agit d’un jardin botanique qui est aujourd’hui l’un des plus anciens au monde. C’est là que la fleur est entrée dans la conscience du public et qu’elle a gagné en popularité. Le jardin de l’un des professeurs de l’Université de Leyde a même fait l’objet de deux attaques, en 1596 et 1598, au cours desquelles des voleurs ont dérobé plus de 100 bulbes.

Au début des années 1600, les tulipes sont passées d’un statut d’objet d’admiration à celui de symbole de statut social nécessaire. En 1634, si vous aviez de la richesse mais pas de tulipes, vous étiez considéré comme une personne de mauvais goût et perdiez votre statut social.

Les mentions historiques des contrats à terme sur tulipes

Même les mémoires dans le livre Extraordinary Popular Delusions and the Madness of Crowds (lien) mentionnent la tulipomanie. Ce livre montre comment les foules peuvent créer des résultats étranges en raison des croyances qu’elles entretiennent. L’auteur Charles Mackay mentionne que la tulipe “n’a ni la beauté ni le parfum de la rose – à peine la beauté du doux pois de senteur ; elle n’est pas non plus aussi durable que l’une ou l’autre”. C’était l’un des livres préférés de Jesse Livermore car ses explications sur la folie des foules pouvaient facilement être appliquées au marché.

L’effet de symbole de statut a fait augmenter le prix des bulbes, ce qui a ensuite conduit à la spéculation, qui dans ce cas a été suivie de la folie. Bien que les prix étaient déjà élevés, c’est entre 1634 et 1637 que la situation est devenue incontrôlable. Il y a des histoires folles (certaines peut-être exagérées), comme une offre de 12 acres de terre pour une tulipe rare. De nombreuses personnes achetaient des contrats à terme sur tulipes simplement pour spéculer et les revendre. En 1636, les contrats à terme sur tulipes étaient tradés sur les marchés boursiers. Les tulipes étaient tradées sur les marchés au comptant pendant les semaines de floraison en avril et mai et de juin à septembre en tant que bulbes (pendant la phase de dormance). Le reste de l’année, elles étaient tradées comme des contrats à terme, bien qu’elles ne pouvaient pas être transférées et devaient être notariées.

Lorsque la bulle a éclaté

En février 1637, le prix avait tellement augmenté que plus personne ne voulait acheter de tulipes. Lorsqu’il est devenu évident pour tout le monde que le marché était au point mort, les prix ont chuté. Les gens se sont retrouvés avec des contrats d’achat de tulipes dont le prix était bien supérieur au nouveau taux du marché. D’après la façon dont Mackay raconte cette partie de l’histoire, ces personnes ont fait pression sur le gouvernement. Le gouvernement a répondu en décrétant que tous les contrats à terme sur tulipes rédigés après le 30 novembre 1636 étaient désormais considérés comme des contrats d’option. Au lieu d’acheter les tulipes à des prix gonflés, les détenteurs de contrats pouvaient sortir du contrat en payant au vendeur des frais de 3,5 %. Ils ont combiné cette décision avec un refus d’appliquer ces contrats devant les tribunaux, qualifiant la spéculation de jeu d’argent. La spéculation sur les tulipes s’est définitivement effondrée à ce moment-là.

Ceci est un exemple de ce que peut devenir l’hystérie collective. Cela constitue une anecdote amusante, mais ce n’est pas tout. En examinant cette situation, vous pouvez avoir un aperçu d’autres bulles sur les marchés modernes (et plus compliqués). Tirer des leçons du passé est toujours un excellent moyen de préparer l’avenir. Dans le cas présent, cela pourrait également déboucher sur un joli jardin.