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Edwin Drake et la première extraction pétrolière majeure aux États-Unis

Edwin Drake et la première extraction pétrolière majeure aux États-Unis

Nombreux sont ceux qui considèrent le pétrole comme une matière première omniprésente. Mais il n’a pas toujours été un élément essentiel de la vie, comme c’est le cas aujourd’hui. Dans les années 1850, le pétrole brut commençait tout juste à être reconnu comme une ressource utile. Non seulement il remplaçait d’autres sources d’énergie pour les lampes, mais les gens commençaient également à le tester comme source d’énergie plus robuste. L’une des personnes ayant contribué à cette évolution est un homme du nom d’Edwin Drake.

Edwin Drake et Seneca Oil

La première grande opération d’extraction du pétrole de la terre a commencé en 1858. Un cheminot au chômage nommé Edwin Drake est devenu le pionnier improbable ayant contribué à faire connaître le pétrole brut au public. Un an auparavant, en 1857, les propriétaires de la Pennsylvania Rock Oil Company avaient engagé Drake pour tenter de trouver du pétrole en Pennsylvanie. Edwin Drake est devenu le président d’une nouvelle société appelée Seneca Oil Company.

Drake a creusé à Titusville et trouvé des traces de pétrole, mais pas de quantités significatives. Il a passé beaucoup de temps à creuser à cet endroit et a dû faire face à de nombreux revers. Parmi eux, des habitants hostiles, des problèmes financiers et même des incendies. Après de nombreuses excavations sans résultats, Seneca a retiré son financement. Drake a dû emprunter de l’argent pour poursuivre ses activités. Il était convaincu que les fouilles porteraient leurs fruits. En août 1859, il a eu raison. Il a trouvé du pétrole. Il était à plus de 60 pieds sous terre, et il l’a atteint en utilisant la vapeur. Cette méthode de creuser était innovante à l’époque, aussi simple qu’elle semble l’être aujourd’hui.

Drake n’a trouvé qu’un puits modéré qui n’était pas trop rentable, et il a été licencié par Seneca. Malgré ses échecs, Drake a déclenché un boom du forage de pétrole brut en lançant la première opération de forage à grande échelle. Ce boom a été si rapide et si rentable qu’on peut dire qu’il a reflété la ruée vers l’or qui avait eu lieu dans l’Ouest une décennie auparavant.

Une production record

L’opération d’Edwin Drake a contribué à faire passer la production américaine de pétrole à 2 000 barils extraits en 1859. Dix ans plus tard, la quantité extraite en Amérique a explosé pour atteindre quelque 4 millions de barils. Cela a bien sûr apporté beaucoup de vie nouvelle aux villes grâce à l’argent qui circulait. L’une des forces motrices de cette nouvelle industrie était l’importante demande européenne pour ce pétrole américain bon marché.

Mais tout n’a pas été si simple… En 1861, la production était devenue si importante que les prix avaient chuté de 10 $ le baril à seulement 10 cents. Voyant cela comme un problème majeur, les compagnies pétrolières ont formé l’Oil Creek Association, avec l’intention de limiter les niveaux de production et de maintenir un prix de 4 $ par baril pour le pétrole brut.

La Pennsylvanie est restée une source majeure de pétrole américain, produisant parfois plus de la moitié de la production nationale. Cela a duré jusqu’en 1892, date à laquelle sa part de la production pétrolière nationale a commencé à diminuer. Peu après, du pétrole a été découvert en Californie, au Wyoming, en Oklahoma et au Texas. La Pennsylvanie a fini par contribuer à moins d’un dixième de la production totale. L’État a continué à produire du pétrole brut pendant longtemps, mais les choses n’ont plus jamais été aussi florissantes que pendant les dernières décennies du XIXème siècle. Aujourd’hui, le puits de pétrole original d’Edwin Drake a été reconverti en musée et en parc.